美保関事件

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【美保関事件】とは、1927年8月24日に発生した、夜間演習中の衝突事故である。

1922年、「ワシントン海軍軍縮条約」によって各国の海軍兵力に保有制限がかけられた。
日米に対して比率的に溝を空けられた状態を数で埋めることができなくなった日本は、1隻の性能を高めるとともに、それを操る兵員の練度底上げを図るため猛特訓を重ねることになった。

1927年8月24日、島根県の美保関に第一艦隊、第二艦隊が終結し、夜間無灯火演習を行うことになった。
演習は巡洋艦・駆逐艦で編成された乙軍が、戦艦部隊である甲軍に対して攻撃を行うものであった。
午後11時頃から演習は開始され、第五戦隊所属の【神通】はやがて甲軍の複数の艦から照射を受けて【那珂】とともに右旋回で退避する。

続いて【神通】は戦艦の背後に忍び寄るが、その前方に不意に駆逐艦が現れた。
無灯火なので当然味方艦も早々視認はできない、【神通】は衝突を回避するために舵を45度切った。
しかしその先にはやはり視認できていなかった【蕨】が存在し、【神通】は回避することができずに【蕨】の腹を突き破る勢いで衝突した。
後続にいた【那珂】は闇夜に響き渡る衝撃音に続いて眼前に現れた惨状への二次被害を避けるべく、急遽左へ舵を切った。
ところが左には【那珂】と併走していた【葦】が存在し、【那珂】は舵を切りきって【葦】が通り過ぎた艦尾を掠めてくれることを願ったが、無念にも【那珂】【葦】の艦尾に衝突した。
【葦】は三番砲塔以下が脱落し、28名が殉職したが、奇跡的に沈没は免れた。
【那珂】も艦首を損傷し中破した。

深刻だったのは【神通】【蕨】だった。
【神通】は一番砲塔付近までの艦首下部を失い大破。
【蕨】に至っては小型で排水量も少ない二等駆逐艦「樅型駆逐艦」であったこと、また衝突箇所が最も衝撃が全体に広がりやすい艦中央部であったことから、船体は真っ二つとなった。
またボイラーも爆発し、【蕨】は瞬く間に沈没した。
22名が救助されたが、五十嵐恵艦長以下91名が殉職した。

【那珂】は自力で、【神通】【葦】はそれぞれ曳航されて舞鶴へ向かった。
この修理の際に、【神通】は当初のスプーン・バウから「川内型」では竣工が遅れた【那珂】だけが備えていたダブルカーブド・バウへと変更されている。

事件後、【神通】艦長の水城圭次大佐を起訴したが、水城は判決前日に自宅で自決した。
亡くなった【蕨】艦長の五十嵐少佐は海軍大学校時代、水城の教え子であったことも水城が自決を選択してしまった理由の一つであろう。

事件の直接の原因は【神通】ではあったが、そもそも実践ですら想定されない猛烈な訓練がこの事件を招いた。
「訓練に制限なし」を標語に掲げ、特に水雷戦隊の訓練は苛烈に過ぎた。
さらに【蕨】【葦】はこの夜間無灯火演習どころか、夜間航行訓練すら未経験で、臨時にこの演習に編入された艦であった。
悪条件が重なって起こった【美保関事件】であるが、しかし加藤寛治連合艦隊司令長官は訓練を緩めることは許さなかった。
アメリカに勝つ、そのためには日々是訓練を徹底するしかない、という判断だったのである。